수은 축적 기인 대사증후군 남성이 더 높다

강남세브란스 이용제·정지연 교수팀 국민영양조사 분석 결과

최근 한국인에서 수은 축적과 대사증후군 발생률에 대한 남녀 간의 차이를 처음으로 규명한 연구결과가 나왔다. 연세대 강남세브란스병원 가정의학과 이용제·정지연 교수팀은 남성이 여성보다 수은 축적으로 인한 비만, 고혈압, 이상지질증 등 대사증후군 유병률이 높다는 조사결과를 발표했다.

수은은 인체 내에서 산화 스트레스를 증가시키고 산화 스트레스를 막아주는 항산화효소(anti-oxidant enzymes)의 활동을 무력화해 심장, 신장, 혈관, 신경계 질환과 암 발생에 해로운 영향을 미친다. 수은은 치아 아말감, 의료기기, 생선 섭취를 통해 통해서 인체에 흡수되지만, 쉽게 배출되지 않고 축적되기에 문제가 더 심각하다.

이용제·정지연 교수팀은 2010년부터 2012년까지 진행한 제5기 국민건강영양조사에 참여한 19세 이상의 성인 6050명(남성 2976명, 여성 3074명)을 연구 대상으로 혈중 수은 농도와 대사증후군 위험도와의 관련성을 조사했다.

연구팀은 대상자들을 혈중 수은 농도를 기준으로 남성은 2.841㎍/L이하로 가장 낮은 그룹인 Q1, 2.842~4.253㎍/L 다소 낮은 편인 Q2, 4.254~6.48㎍/L로 다소 높은 편인 Q3, 6.481㎍/L 이상으로 가장 높은 그룹 Q4로 4개의 그룹으로 나눴다.

여성은 2.076㎍/L이하로 가장 낮은 그룹인 Q1, 2.077~2.924㎍/L 다소 낮은 편인 Q2, 2.925~4.438㎍/L로 다소 높은 편인 Q3, 4.439㎍/L 이상으로 가장 높은 그룹 Q4로 4개의 그룹으로 등급을 나눴다.

연구팀에 따르면 절대적인 인체 혈중 수은 농도 기준은 없으며, 혈중 수은 평균 농도의 경우 세계보건기구(WHO) 및 독일 인체 모니터링 위원회(CHBM)에서 제시하고 있는 국제적인 권고 기준은 있다. 쉽게 말해서 각 나라별로 환경오염 수준이 다르기 때문이라고 보면 된다.

혈중 수은농도 참고기준
혈중 수은농도 참고기준

국내에서는 제1기 국민환경보건조사 결과 기하평균 3.08㎍/L로 보고됐다. 이 연구에서 국내 성인을 대상으로 한 7개 연구를 종합한 결과 국내 혈중 수은 농도의 기하평균은 3.80 ㎍/L(남성 4.95 ㎍/L, 여성 3.35 ㎍/L)로 조사됐다.

국민생체시료 중 유해물질 실태조사의 자료와 국민건강영양조사의 자료원을 통합해 산출한 요약치는 기하평균 3.76㎍/L(남성 4.79㎍/L, 여성 3.18㎍/L)이었다. 이는 미국 0.98 ㎍/L, 독일 0.58 ㎍/L에 비해 약 4~7배 정도 높은 수준이다. 이들에 대한 대사증후군 여부를 조사한 결과 전체적인 평균으로 대사증후군의 유병률은 남성 30.4%, 여성 28.5%으로 남성이 다소 높게 나왔다.

특히, 혈중 수은농도가 가장 높은 Q4군에서 남성은 41.6%가 대사증후군을 가진 것으로 나타나 여성의 대사질환 유병률인 34.0%를 훨씬 상회했다. 이들 수은 농도가 가장 높은 Q4군의 남성은 나이, 흡연력, 음주력, 운동 등의 생활습관을 보정한 결과 혈중수은농도가 가장 낮은 Q1군에 비해 대사증후군의 위험도가 2.3배 높았다.

실제 신체조사 결과 혈중 수은농도가 가장 높은 남성들(Q4군)의 BMI는 평균 24.9, 허리둘레는 86.9cm, 총콜레스테롤도 5.04mmol/L로 나타나 수은농도가 가장 낮은 남성들(Q1군)의 BMI 23.3, 허리둘레 81.8cm, 총콜레스테롤 4.63mmol/L과 비해 대사증후군 위험인자도 높은 수준임을 알 수 있었다.

연구팀은 이처럼 성별에 따라 수은의 배출과 축적량에 차이가 나는 이유로 첫째, 남성이 여성보다 수은을 느리게 배출해 인체 내 수은 축적량이 많아지게 된다. 둘째, 남성에서는 산화 스트레스 양이 많고, 항산화 능력이 저하됐다. 셋째, 여성 호르몬이 산화 스트레스를 제거하는데 기여하기 때문으로 설명했다.

연구책임자인 이용제 교수는 “이 연구는 남성에서 혈중 수은이 쌓이지 않도록 하거나 제거할 수 있는 환경 의학적 개입이 필요하다는 근거가 될 것”이라고 말했다.

한편 이번 연구는 지난해 ‘Sex differences in the relationship between blood mercury concentration and metabolic syndrome risk(혈중 수은 농도와 대사증후군의 위험도-성별 차이를 중심으로)’제목으로 국제학술지 ‘Journal of Endocrinological Investigation’에 게재됐다.